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沼津ホテルに行こう

 末多とまともに話したのは、下宿していた学生寮の僕と体面に位置する部屋に住んでいた耶麻田が死んだのではないかという疑いをきっかけとした。僕が部屋を出ると末多が耶麻田の部屋の前に立っていた。
 「耶麻田君、最近見ないね」と僕が声を掛けると「まさか死んでないよね」と末多が穏やかでないことを言った。2、3日ほど耶麻田は姿を見せなくなっていた。末多は入寮後、耶麻田とゲームをするなどして親しくしていた。趣味が似通っており、話しが合ったので意気投合したのだった。親友になるかもしれない耶麻田が突然姿を消したことで少なからず動揺していたのだろう。まともと言えるかは怪しいが、これが僕たちの最初の印象的な会話だった。

 寮のおばちゃんに事情を説明し、僕たちは合鍵を使って耶麻田の部屋を開けた。家具調度品はそのままに耶麻田だけが姿を消していた。ガス台には洗われていない鍋、調理後の食物残滓が底にこびりついたまま乾燥したステンレス製の鍋が放置されていた。彼は残滓を置いてけぼりにして、入学後間もなく、まだシラバスと睨めっこすることなく、履修登録も済まないうちに消えてしまった。そして、耶麻田は二度と戻って来なかった。

 おばちゃんが確認をとったところ、耶麻田は生きていて、現在は沼津ホテルに引きこもってしまっているということだった。この出来事をきっかけにして、僕と末多の交友関係が始まった。この友情を築くために耶麻田はスケープゴートの役割を担う形となってしまった気になって心が痛んだ。本来なら、今頃末多と耶麻田は永劫の友情を築いていたのではなかろうかと。
 しかし、耶麻田は一体どうしていなくなってしまったのか。デリカシーに欠けるおばちゃんの話によると「彼はね、ほんの小さなことを気にする性格だったのよ」ということだった。失踪の理由は判然としない。僕には確かめ様がないのだ。とにかく耶麻田は繊細だったのだ。

 僕は入寮後間もない耶麻田から部屋の〈鍵のかけ方〉を教えてもらったことを覚えている。その部屋のドアは鍵を鍵穴に挿すのは開ける時だけで、施錠する際は内側のボタンを押してドアを閉めるタイプのものだった。施錠の方法すらわからない無知な僕だったが、実は鍵のかけ方を聞くことを口実に、耶麻田とコミュニケーションをとり、それをきっかけとし交友関係を深めようと目論んだのだった。しかし、それはただ教えてもらうだけに留まった。会話はすぐに潰えた。僕は話下手だったし、容姿と態度もいけなかったのだろう。坊主頭で金髪、眉毛は抜いて細く整えていた。末多によれば「ガタイがよくて、金髪で見た目は怖かった」ということなのだ。耶麻田は怖がってしまったのではないか。耶麻田の方もそれ以上喋ろうとしなかった。
 入学前の段階で入寮した1年生たちの何らかの集まりがあったのだが、僕と隣りの部屋に入った白河の2人が呼ばれなかった。だから未だに僕の中では「何らかの集まり」であり、彼ら新入生たちの間では顔合わせということになっているのかもしれない。もう今となってはどうだっていい。末多がネタにしてたまに笑っているくらいの話だ。
 人見知りで、ぶっきら棒な態度のせいで、怖い人と思われたのか。もしかすると耶麻田の失踪理由は対面する部屋の住人が”見るからに粗暴そうな男”だったからかもしれない。僕は今でもそれを気にしている。自分の容姿や態度のせいで、一学生の人生を大きく脇道に逸らさせてしまったのではないかと勝手に不安になってみたりするのだ。僕のせいでなければいいのだが、と切に思う。

 耶麻田、彼は今でも沼津ホテルに引きこもっているのだろうか?耶麻田に関しては、あれから時が止まったままのだ。僕らは救出に行くべきだったのだろうか。「耶麻田君、最近見ないね」と僕が声を掛けると「まさか死んでないよね」と末多が穏やかでないことを言った。そして僕は「沼津ホテルに行こう!」と言うべきだったのかもしれない(なんで居場所を知ってるんだよ)。
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